O que é nitrato de amônio, o produto químico por trás da explosão em Beirute?

nitrato de amônio
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A capital libanesa, Beirute, foi atingida na noite de terça-feira por uma explosão que matou pelo menos 100 pessoas e feriu milhares mais. O primeiro-ministro do país, Hassan Diab, disse que a explosão foi causada por cerca de 2.700 toneladas de nitrato de amônio armazenadas perto do porto da cidade.

As imagens publicadas parecem mostrar um incêndio queimando nas proximidades antes da explosão.

O nitrato de amônio tem a fórmula química NH₄NO₃. Produzido na forma de pequenas bolinhas porosas, é um dos fertilizantes mais utilizados no mundo.

É também o componente principal em muitos tipos de explosivos de mineração, no qual é misturado com óleo combustível e detonado por uma carga explosiva.

Para que ocorra um desastre industrial com nitrato de amônio, muita coisa precisa dar errado. Tragicamente, esse parece ter sido o caso em Beirute.

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O que poderia ter causado a explosão? Nitrato de amônio não queima por conta própria.

Em vez disso, atua como uma fonte de oxigênio que pode acelerar a combustão (queima) de outros materiais.

Para que ocorra combustão, o oxigênio deve estar presente. Os comprimidos de nitrato de amônio fornecem um suprimento de oxigênio muito mais concentrado do que o ar ao nosso redor. É por isso que é eficaz na mineração de explosivos, onde é misturado com petróleo e outros combustíveis.

Em temperaturas suficientemente altas, no entanto, o nitrato de amônio pode se decompor violentamente por conta própria. Esse processo cria gases, incluindo óxidos de nitrogênio e vapor de água. É essa rápida liberação de gases que causa uma explosão.

A decomposição do nitrato de amônio pode ser acionada se ocorrer uma explosão onde está armazenado. Ou se houver um incêndio intenso nas proximidades.

O último foi o que aconteceu na explosão de Tianjin em 2015, que matou 173 pessoas depois que produtos químicos inflamáveis ​​e nitrato de amônio foram armazenados juntos em uma fábrica de produtos químicos no leste da China.

O que aconteceu em Beirute?

Embora não tenhamos certeza do que causou a explosão em Beirute, imagens do incidente indicam que ele pode ter sido provocado por um incêndio – visível em uma seção da área portuária da cidade antes da explosão.

É relativamente difícil para um incêndio desencadear uma explosão de nitrato de amônio. O fogo precisaria ser mantido e confinado na mesma área que os nitratos de amônio.

Além disso, os prills em si não são combustível para o fogo; portanto, eles precisam ser contaminados ou embalados em algum outro material combustível.

Saúde dos residentes em risco

Em Beirute, foi relatado que 2.700 toneladas de nitrato de amônio foram armazenadas em um armazém por seis anos sem controles de segurança adequados.

Isso quase certamente contribuiu para as trágicas circunstâncias que resultaram em um incêndio industrial comum causando uma explosão tão devastadora.

Uma explosão de nitrato de amônio produz grandes quantidades de óxidos de nitrogênio. O dióxido de nitrogênio (NO₂) é um gás vermelho com mau cheiro. Imagens de Beirute revelam uma cor avermelhada distinta na pluma de gases da explosão.

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Os óxidos de nitrogênio estão geralmente presentes na poluição do ar urbano e podem irritar o sistema respiratório. Níveis elevados desses poluentes são particularmente preocupantes para pessoas com problemas respiratórios.

A fumaça em Beirute apresentará um risco à saúde dos moradores até que eles se dissipem naturalmente, o que pode levar vários dias, dependendo do clima local.

O nitrato de amônio é classificado como mercadoria perigosa e todos os aspectos de seu uso são rigorosamente regulamentados em quase todos os países.

A explosão em Beirute nos mostra o quão importantes são esses regulamentos.

Fonte: Science Alert

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